Biotecnología y vacunas contra la COVID-19

Actualmente hay más de 200 vacunas contra el virus SARS-CoV-2 en diferentes etapas de desarrollo. Desde comienzos de 2020, muchos grupos de investigación de organizaciones públicas y privadas vienen trabajando para lograr una vacuna segura y eficaz.

Varias de estas vacunas se basan en estrategias “clásicas”, como el uso de virus inactivados, pero la mayoría se han generado usando técnicas de ADN recombinante o ingeniería genética.  

En cuanto al grado de avance, al día de hoy hay 90 vacunas que se encuentran en ensayos pre-clínicos y 66 que se están probando en humanos en sus diferentes fases (Fase I, Fase II y Fase III). En muchos países las agencias regulatorias ya han analizado los resultados de los ensayos clínicos presentados para algunas vacunas y han decidido autorizarlas para todo uso o para un uso determinado, dependiendo de la vacuna y/o del país.

¿En qué consisten los ensayos con vacunas?

Para que una vacuna sea autorizada por las agencias regulatorias, se deben completar diferentes ensayos para probar su seguridad y eficacia.   

Durante los ensayos pre-clínicos, las vacunas se prueban en animales (generalmente ratones o monos), para ver si pueden generar una respuesta inmune y estudiar qué tipo de respuesta producen.

Si estos ensayos resultan exitosos, se solicita autorización a las autoridades regulatorias para iniciar los estudios en personas (ensayos clínicos), los cuales suelen dividirse en tres fases:

- Fase I: la vacuna se administra a un grupo pequeño de personas sanas para estudiar su seguridad (si causa o no efectos adversos a la salud) e inmunogenicidad (si es capaz de producir una respuesta inmune)
- Fase II: la vacuna se administra a cientos de personas, generalmente agrupadas según determinadas características (por ejemplo, edad) e incluyendo grupos de riesgo. En esta fase también se estudia la seguridad e inmunogenicidad de la vacuna.
- Fase III: la vacuna se administra a miles de personas y se estudia en qué medida se infectan, en comparación con quienes recibieron un placebo (es decir, cuán eficaz resultó la vacunación).

Luego de este proceso, las agencias regulatorias estudian los resultados de las diferentes fases y toman la decisión sobre la autorización de la vacuna.

¿Qué tipos de vacunas se están ensayando o aplicando?

- Vacunas basadas en ácidos nucleicos
Son vacunas que emplean fragmentos de ARN o ADN del virus. Cuando estos ácidos nucleicos ingresan a las células de las personas, sirven de molde para producir proteínas virales, las que inducen una respuesta inmune específica.

- Vacunas basadas en vectores virales
Son vacunas recombinantes en las que se usan otros virus (no infecciosos) para introducir los genes del coronavirus en las células. Las más conocidas emplean diferentes adenovirus como vectores.  

- Vacunas basadas en proteínas del virus
También llamadas vacunas de subunidades, se basan en proteínas o partes de proteínas del virus (como proteínas recombinantes o péptidos sintéticos), capaces de inducir la respuesta inmune deseada. Estas proteínas (o los fragmentos) suelen administrarse con adyuvantes o formando parte de micropartículas o complejos que ayudan a producir la respuesta inmune. Las proteínas suelen fabricarse en diferentes sistemas de expresión, incluso en plantas (hay una vacuna candidata que se está ensayando en humanos y que se produce en plantas de tabaco).

- Vacunas basadas en el virus completo
Son vacunas que usan el virus entero inactivado o debilitado para provocar una respuesta inmune, pero sin causar la enfermedad.

¿Qué sabemos sobre las vacunas aprobadas?

Al inicio de esta nota, te mostramos las 10 vacunas contra la COVID19 que ya fueron autorizadas en al menos un país. Es importante destacar que los ensayos clínicos, en todos los casos, han demostrado que son seguras, capaces de inducir una buena respuesta inmune y eficaces (protegieron a los voluntarios vacunados de la infección por SARS-CoV-2). Aún más, los datos que se van colectando en los diferentes países donde ya se está vacunando a la población, confirman los resultados obtenidos en los ensayos clínicos.

¿Se están desarrollando vacunas contra COVID-19 en Argentina? 

En Argentina hay dos equipos que están desarrollando vacunas contra la COVID-19. Por un lado, un equipo de la Universidad Nacional de San Martín y, por otro, un equipo de la Universidad Nacional del Litoral, en conjunto con las empresas Cellargen Biotech y Biotecnofe. Ambos equipos desarrollan vacunas basadas en proteínas recombinantes, y la candidata desarrollada en la Universidad Nacional de San Martín ya ha dado buenos resultados en los estudios preclínicos (fue capaz de inducir una buena respuesta de anticuerpos en animales).

¿Cuánto tiempo llevará vacunarnos?

Lograr vacunas seguras y eficaces, que aseguren protección duradera en toda la población, es un enorme desafío. Sobre todo, si las necesitamos ya. Sin embargo, fuimos testigos de un fenómeno sin precedentes: el desarrollo de una vacuna (más de una, en realidad) en menos de un año. Y esto fue posible porque ya al comienzo de la pandemia, los científicos contaban con muchos conocimientos y herramientas para avanzar rápido: todo lo aprendido con otros coronavirus (SARS, MERS), la posibilidad de secuenciar rápidamente el genoma del nuevo coronavirus (y sus variantes) que circulan en los diferentes países, modernas técnicas bioinformáticas y biotecnológicas y un permanente intercambio entre instituciones públicas y privadas de todo el mundo.

Hoy los desafíos se centran en producir las vacunas a gran escala, distribuirlas y administrarlas a toda la población mundial. Para esto, son fundamentales los esfuerzos coordinados entre gobiernos, agencias y laboratorios, que van allanando el camino para que nos podamos vacunar todos. Falta un tiempo, pero cada vez menos.

 


Fuentes:

- Draft landscape of COVID-19 candidate vaccines. https://www.who.int/publications/m/item/draft-landscape-of-covid-19-candidate-vaccines

- Coronavirus Vaccine Tracker. https://www.nytimes.com/interactive/2020/science/coronavirus-vaccine-tracker.html

- Vacuna argentina contra el COVID-19: las características de los proyectos que lideran dos universidades públicas. https://www.redaccion.com.ar/vacuna-argentina-contra-el-covid-19-las-caracteristicas-de-los-proyectos-que-lideran-dos-universidades-publicas/

27.01.21. ArgenBio