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Aplicaciones de los animales transgénicos

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La ingeniería genética permite modificar genéticamente a los animales con diferentes objetivos: 

·          Ayudar en la identificación, aislamiento y caracterización de genes y secuencias importantes para la expresión génica,
·          Generar modelos de enfermedades que afectan al hombre, para el desarrollo de nuevas drogas y tratamientos,
·          Servir como fuente de tejidos y órganos para transplantes en humanos,
·          Mejorar el ganado y otros animales de importancia económica, y
·          Producir moléculas de interés industrial.   

Aunque aún no hay animales transgénicos en el mercado, se han producido avances importantes en desarrollos, sobre todo en el área de la producción de fármacos. En este sentido, existen en la actualidad cabras transgénicas que generan una proteína anticoagulante en sus ubres: este producto es el primer medicamento producido en animales transgénicos y ya aprobado por las agencias regulatorias de Europa y EEUU. Esta aplicación de la biotecnología se denomina en inglés “molecular pharming”, y consiste en el empleo de los animales como “fábricas de moléculas”. Hay varios proyectos en este sentido, que incluyen la producción de lisozima, lactoferrina, hormona de crecimiento, insulina, alfa-antitripsina, activador tisular de plasminógeno, etc., en leche de vacas, cerdos, ovejas y cabras, o en huevos de gallina. En esta área cabe destacar el papel de Argentina, donde la empresa Biosidus obtuvo el primer tambo farmacéutico de bovinos transgénicos capaces de producir hormona de crecimiento humana en la leche y de perpetuar esta capacidad en la descendencia. Más recientemente, la misma empresa consiguió desarrollar, con la misma estrategia, terneras que producen insulina humana.
La producción en la leche de animales transgénicos es particularmente interesante para proteínas que se requieren en gran cantidad o que son muy complejas. La producción en leche permite, además, una purificación relativamente simple de la proteína de interés. Como la producción de la nueva molécula no debe interferir con el crecimiento y metabolismo del animal, se introduce el gen de interés junto con un elemento (promotor) que permite su expresión únicamente en la glándula mamaria.  

Producción de insulina en la leche de terneras clonadas y transgénicas (infografía de Biosidus) 

En relación con la calidad nutricional de la leche, dos instituciones estatales argentinas (INTA y USAM), lograron una ternera de raza Jersey, a la que llamaron Rosita Isa, que es el primer clon bovino bitransgénico obtenido en el país y también el primero en el mundo al cual se le han incorporado dos genes humanos que codifican dos proteínas presentes en la leche humana de alta importancia para la nutrición de los lactantes. Dichos genes codifican para las proteínas lisozima y lactoferrina humanas. Las proteínas lactoferrina y lisozima humanas tienen funciones antibacterianas, de captura de hierro y son inmunomoduladores, entre otras características. Con este importante logro, la leche que produzca esta ternera en su vida adulta se asemejará a la leche humana, ya que la leche de vaca casi no contiene lisozima y la actividad de la lactoferrina es específica de cada especie.
En el campo del mejoramiento animal, los avances son más lentos, aunque se destaca el desarrollo de peces (salmones, truchas, tilapias, etc.) que alcanzan su tamaño adulto más rápido, vacas que producen leche con más caseína (para la fabricación de queso), y bovinos resistentes a enfermedades, como la mastitis. Actualmente se encuentran además en etapa experimental el desarrollo de pollos transgénicos (por tecnología de RNAi) que no transmitan la gripe aviar a sus compañeros de corral, de manera de disminuir no sólo la enfermedad en los pollos, sino también la posibilidad de que alguna cepa mutante pase la barrera de especie y contagie a humanos, como sucedió con la cepa H1N1. 

Biotecnología aplicada a la acuicultura

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